Аутсорсинг имеет очень древние корни. Праобразом нынешних кадровых агентств были группы рекрутеров, нанимавших матросов на гребные суда еще в Римской империи. Это занятие еще долго оставалось прибыльным: вплоть до 19 века рейс через Атлантику и обратно считался удачным, если в живых оставалось больше трети палубной команды. Корабельные быт и нравы, описанные Джеком Лондоном в “Морском волке” на основании собственного опыта плаваний, вовсе относятся к концу 19 — началу 20 века. Сам роман вышел в 1904 году.

Первым российским рекрутером высококвалифицированных кадров можно считать Петра I. При государе-императоре в России работали несколько сотен европейских инженеров, корабелов, финансистов.

Кадровые агентства в современном их понимании появились вместе с паровой революцией и развитием железнодорожного сообщения в США в середине 19-го века. В это же время в Великобритании получили широкое распространение кадровые агентства по подбору домашней прислуги.

Одними из первых аутсорсеров бизнес-процессов стали юридические и бухгалтерские фирмы в странах, законодательство которых основано на прецедентном праве. Развитость практики судебного решения деловых споров, потребность в высокой квалификации и специализации адвоката, а также наличии у него уже выигранных аналогичных дел, привели к тому, что в Соединеном Королевстве и его колониях появились частные юридические бюро. Расширяя перечень услуг, со временем они превратились в консалтинговые фирмы, а затем – в аутсорсинговые.

Известно, что когда Альфред Слоун возглавил в 1921 году General Motors, автопроизводитель буквально находился на грани краха. Однако используя аутсорсинг, Слоун сумел вывести GM из кризиса и даже обогнать своего главного конкурента Генри Форда.